Scutellosaurus

Scutellosaurus

SCUTELLOSAURUS (skoo-TELL-oh-SORE-us)

Période: Trias tardif

Ordre, sous-ordre, famille: Ornithischia, Ornithopoda, Fabrosauridae

Lieu: Amérique du Nord (États-Unis)

Longueur: 4 pieds (1,2 mètre)

L’un des premiers dinosaures ornithischiens, Scutellosaurus est inhabituel car il s’agissait d’un dinosaure à deux pattes avec une armure. Alors que la plupart des dinosaures blindés étaient de grands quadrupèdes (ils marchaient sur quatre pattes), Scutellosaurus était petit, de la taille d’un chien colley. Les os du crâne étaient minces, comme les autres membres de cette famille. Les mâchoires étaient fortes avec des muscles puissants. L’animal avait des dents de devant en forme de lame qui étaient utilisées pour saisir ou pincer les plantes. Les dents sur les côtés des mâchoires étaient pointues, avec de minuscules crêtes sur les côtés qui aidaient à trancher sa nourriture.

Les pattes avant étaient solides pour un bipède. Les pieds avant étaient également relativement grands, ce qui montre qu’il utilisait souvent ses pattes avant pour marcher. En raison de l’armure osseuse, ces petits dinosaures étaient lourds, de sorte que le mouvement à quatre pattes était confortable lorsqu’ils se reposaient ou se déplaçaient lentement. La queue était solide et probablement utile non seulement lorsqu’elle se déplaçait, mais aussi pour se défendre contre les prédateurs. Les pattes arrière étaient bien adaptées au mouvement bipède et la queue extra longue équilibrait l’animal lorsqu’il marchait sur ses pattes arrière.

La caractéristique inhabituelle de Scutellosaurus, ou «bouclier reptile», est la présence de plusieurs centaines de petites plaques osseuses (écailles) dans la peau, couvrant probablement le cou, le dos, les côtes et la queue. Ces écailles étaient isolées et similaires aux plaques osseuses d’alligators et de crocodiles. Dans Scutellosaurus, ces plaques étaient petites; le plus gros était de la taille d’un quart. Certaines plaques aplaties, bien qu’elles soient beaucoup plus petites, étaient similaires aux plaques d’Ankylosaurus.

Scutellosaurus avait d’autres plaques qui étaient hautes et triangulaires, à peu près similaires à celles de Stegosaurus. La fonction des plaques de Scutellosaurus était probablement différente de celle de Stegosaurus, qui était beaucoup plus grande et avait besoin de ses plaques pour réguler sa chaleur corporelle. Scutellosaurus était petit et n’en avait pas besoin. Au lieu de cela, ses plaques protégeaient probablement sa zone pelvienne, et l’autre armure protégeait probablement sa peau de la végétation grossière, un peu comme les tatous modernes.

En raison de l’armure et de la forme générale du corps, certains paléontologues pensent que Scutellosaurus était l’ancêtre des grands dinosaures blindés ultérieurs, tels que Stegosaurus et Ankylosaurus. Dans ces espèces du Jurassique supérieur et du Crétacé, l’armure était lourde, donc les animaux devaient toujours marcher sur les quatre pieds. Cependant, leurs pattes avant étaient courtes, montrant l’ascendance des dinosaures du Jurassique ancien qui étaient petits et bipèdes.

Un parent de Scutellosaurus était Lesothosaurus d’Afrique du Sud, à peu près du même âge. Ce petit dinosaure manquait d’armure et avait des pattes avant plus petites, ce qui montre qu’il utilisait le plus souvent uniquement ses pattes arrière pour marcher ou courir.