La Nasa Fixe Les Heures De Lancement Avec Science Et Précision

La NASA fixe les heures de lancement avec science et précision

Il est difficile de croire que près d’un demi-siècle s’est écoulé depuis que Neil Armstrong, Edwin « Buzz » Aldrin et Michael Collins ont explosé du Kennedy Space Center à Cape Canaveral, en Floride, avec une promesse présidentielle à tenir. Mais nous y voilà.

La mission Apollo 11 a été lancée le 16 juillet 1969 à 9 h 32 (heure normale de l’Est). La NASA n’a pas choisi cette heure de départ au hasard. Il a été choisi car il a coché les bonnes cases sur une longue liste d’exigences. Vous voyez, l’élaboration des calendriers de lancement a toujours été une science rigoureuse.

Terre comme un aigle

Chaque mission a ses objectifs. Dans le cas d’Apollo 11, l’objectif principal était de mettre un astronaute américain sur la lune, remportant la course à l’espace pour le vieil oncle Sam. À cette fin, la NASA a sélectionné cinq sites d’atterrissage potentiels juste au-dessus de l’équateur lunaire. Comme personne n’aime une zone d’atterrissage cahoteuse, les sites candidats étaient géographiquement plats.

Mais les astronautes ne pouvaient pas simplement partir à leur première convenance. Un jour lunaire dure 29,5 jours terrestres. Donc, si vous vous teniez à un point donné sur la surface de la lune pendant cette période, vous vivriez environ 14 jours consécutifs de lumière solaire continue – suivis d’environ 14 jours d’obscurité ininterrompue. Pour Apollo 11, la NASA a rempli les Goldilocks. L’agence a décidé que le désormais célèbre module « Eagle » de l’équipage devait atterrir à l’aube lunaire, lorsque le soleil était bas mais toujours visible.

Les ombres sont devenues un sujet de discussion. Si les ombres au niveau du sol étaient trop longues ou trop courtes à l’arrivée d’Armstrong et de la compagnie, cela causerait des problèmes de visibilité. Par conséquent, l’aigle devrait se poser pendant que le soleil se situait entre 15 et 45 degrés au-dessus de l’horizon lunaire.

Projets de voyages

Ces facteurs ont contribué à donner à la NASA un ensemble de fenêtres de lancement. Fondamentalement, une fenêtre de lancement est le délai dans lequel un vaisseau spatial peut quitter la Terre. Ils sont souvent assez étroits – en particulier lorsque des manœuvres complexes sont impliquées.

Revoyons Apollo 11. L’équipage a dû décoller; se positionner sur un coin spécifique de la Terre; tirer vers la lune; puis atterrir l’aigle à un site pré-approuvé pendant l’aube lunaire alors que le soleil était de 15 à 45 degrés au-dessus. Parlez d’un itinéraire strict.

Parmi les cinq zones de débarquement possibles, la NASA a finalement choisi la mer de tranquillité. Ils voulaient mettre Armstrong et Aldrin là-haut à la fin de l’été 69. L’orbite lunaire signifiait que la NASA n’aurait que deux chances de toucher une cible en mouvement. Afin d’atteindre la mer de tranquillité dans des conditions parfaites, Apollo 11 a dû décoller le 16 juillet ou le 14 août.

La NASA a choisi l’ancienne date. La fenêtre de lancement du 16 juillet était ouverte de 9 h 32 à 13 h 54. Pour acheter du temps supplémentaire à l’équipage au cas où il en aurait besoin plus tard, Apollo 11 a été envoyé vers le ciel dès que possible – c’est-à-dire juste au moment où la fenêtre s’est ouverte.

Quatre jours plus tard, Armstrong et Aldrin faisaient le moonwalk. Les astronautes sont revenus sur Terre le 24 juillet.

Enfiler l’aiguille

Cinquante ans plus tard, les calendriers de lancement sont encore notoirement difficiles à planifier. Comme le note sèchement le site officiel de la NASA, « ce n’est pas un travail pour quelqu’un qui a dormi en cours de physique. »

Les fenêtres de lancement sont inévitablement façonnées par les objectifs de la mission. Vous voulez envoyer un rover sur Mars? Votre meilleur pari pourrait être d’attendre que Mars et la Terre se retrouvent en «opposition» – un point où l’écart entre les deux planètes est assez court et ils sont tous les deux du même côté du soleil. Cette opportunité ne se présente que tous les 26 mois.

Si un vaisseau spatial est censé visiter un autre corps céleste (comme Mars ou la lune), ses plans de voyage seront dictés par la voie orbitale de l’autre monde et la propre trajectoire de la Terre. Et ce n’est pas tout; l’influence gravitationnelle d’autres corps – comme le soleil – doit également être prise en compte.

De plus, les appareils artificiels rencontrent toujours des frottements et du vent lorsqu’ils traversent l’atmosphère terrestre. Cette interférence est garantie d’affecter les trajectoires de lancement – et par extension, les fenêtres de lancement.

Labos spatiaux et ciel orageux

Le refoulement atmosphérique n’est donc pas seulement un problème pour les missions dans l’espace lointain. Même les engins qui ont été construits pour orbiter autour de la Terre et qui ne vont pas plus loin n’ont pas à résoudre ce problème.

Un de ces objets est la Station spatiale internationale (ISS). Laboratoire avec équipage, l’ISS orbite à environ 220 miles (350 kilomètres) au-dessus de la Terre, effectuant environ 16 révolutions autour de la planète chaque jour.

La NASA envoyait des astronautes à bord de l’ISS dans des navettes spatiales réutilisables. Chaque jour, l’ISS passait au-dessus (ou à proximité) du site de lancement de Cap Canaveral. Pour un rendez-vous réussi, les navettes de la NASA devaient décoller dans les cinq minutes suivant ce passage. Et pour éviter de déverser des réservoirs de carburant sur des zones peuplées, les navires ont dû suivre une trajectoire sud-nord sur l’océan Atlantique.

Vous ne verrez aucun de ces lancements sur le calendrier 2019 de la NASA. Le programme de la navette spatiale américaine a été retiré en 2011 et la NASA ne transporte plus d’astronautes vers l’ISS. (Pour le moment, c’est le travail de la Russie.)

Quoi qu’il en soit, le Kennedy Space Center voit chaque année de nombreuses autres missions. Soit dit en passant, la NASA a de nombreux autres sites de lancement à sa disposition, y compris la base aérienne de Vandenberg dans le sud de la Californie.

Partout où un lancement doit commencer, vous pouvez parier que les météorologistes de la NASA prêtent une attention particulière à la météo. Au début de 2019, le décollage très attendu d’une fusée SpaceX Falcon Heavy à Cape Canaveral a été retardé en raison de vents violents. En 1971, les «contraintes météorologiques» ont forcé la NASA à reporter le lancement d’Apollo 14 de 40 minutes.

La pluie, la foudre et le vent ne sont pas les seules choses qui pourraient potentiellement gêner un lancement. Pour éviter de mettre en danger les avions qui passent, la NASA collabore avec l’US Air Force et la Federal Aviation Administration pour fermer de grandes étendues d’espace aérien commercial pendant les fenêtres de lancement.