Hakeem Olajuwon

Hakeem Olajuwon

Position: Centre

Hakeem Olajuwon a été ajouté au tableau des grands hommes légendaires lorsque Kareem Abdul-Jabbar est parti en 1989. Les grands hommes ont dirigé la NBA depuis sa création en 1949. George Mikan, le premier grand centre, a dominé la ligue au cours de ses années de formation.

Le génie défensif Bill Russell a suivi en 1956, un an après la retraite de Mikan, et Wilt Chamberlain l’a rejoint trois ans plus tard. Lorsque l’axe Russ-Wilt s’est effondré en 1969, Kareem Abdul-Jabbar est arrivé pour poursuivre la tradition.

De tous les grands, Akeem Olajuwon a pris le chemin le plus inhabituel vers la célébrité. Il est né et a grandi à Lagos, au Nigeria, et n’a commencé à jouer au basket-ball qu’à l’âge de 15 ans. Mais aussi facilement que 1-2-3, il a obtenu une bourse de basket-ball de l’Université de Houston, a conduit les Cougars à trois Final Four consécutifs apparitions, et est allé premier au classement général dans le projet de NBA 1984 – devant Michael Jordan.

Au cours de ses 12 premières saisons avec les Houston Rockets, il a obtenu en moyenne au moins 20 points et 10 rebonds chaque saison, a remporté le prix du joueur le plus utile en 1994 et atteint le sommet de sa profession avec des championnats consécutifs en 1994 et 1995. (En chemin, il a ajouté un H, devenant Hakeem Olajuwon en 1991.)

Sur le terrain, la signature d’Olajuwon est devenue le tir de saut fadeaway, délivré sur les talons d’un mouvement de rotation. Cette séquence est appelée « Dream Shake » (le surnom de Hakeem était « The Dream ») et était imparable. « C’est un tir légendaire, un tir du Temple de la renommée », a déclaré l’entraîneur des Rockets Rudy Tomjanovich.

Olajuwon a également utilisé des hameçons et des tirs de saut immédiats, et a obtenu sa part de points en convertissant les rebonds offensifs. Son œil tireur s’est également amélioré au fil du temps: après avoir réalisé 55% de ses lancers francs à l’université, il est devenu un tireur à 75% au cours des saisons suivantes.

Remarquablement agile à 7’9  », 255 livres, il se classe parmi les plus grands rebonds de l’histoire, et il est le seul joueur à figurer dans le top 10 de tous les temps de la NBA dans les tirs bloqués et les vols. En fait, Hakeem a battu le record d’Abdul-Jabbar pour les blocages de carrière en avril 1996.

Il est né le 21 janvier 1963 à Salaam et Abike Olajuwon, qui possédaient une entreprise de ciment à Lagos. Le football et le handball ont été les sports qui ont attiré le premier Akeem. Il a commencé à jouer au basket en 1978 et a concouru avec l’équipe nigériane aux Jeux panafricains en 1980.

En décembre 1981, il a joué son premier match officiel aux États-Unis, contre l’État du Mississippi dans la Classique de Noël de l’Armée du Salut. Il a totalisé huit points et trois rebonds. Il était en moyenne de 13,3 points en tant que collégial tout en essayant moins de 10 tirs par match, mais en 1983-1984, il a mené la nation en rebond (13,5 par match), en tirs bloqués (5,6) et en pourcentage de buts marqués (0,675). À sa première saison en NBA, les occasions de marquer se sont multipliées et il a dépassé 20 points par match.

Au début de sa carrière professionnelle, Olajuwon a été jumelé avec 7’4  » Ralph Sampson dans un alignement « Twin Towers ». Les Rockets ont atteint la finale de la NBA en 1986, s’inclinant face à Boston, avant que des blessures à Sampson n’assurent la franchise. Houston n’a remporté qu’une seule série éliminatoire au cours des cinq saisons suivantes.

En 1992, la direction a reçu des offres commerciales pour Olajuwon. Il est resté, Tomjanovich a repris l’entraîneur, et bientôt les Rockets ont de nouveau grimpé en flèche, atteignant le championnat en 1994 après avoir battu les New York Knicks en finale. Olajuwon est devenu le premier joueur à remporter le MVP de la saison régulière, le prix du joueur défensif de l’année et le MVP des finales de la NBA au cours de la même saison.

Au milieu de la saison suivante, les Rockets ont acquis Clyde Drexler, l’ancien coéquipier de Hakeem, et ont décroché leur deuxième titre consécutif, remportant l’Orlando Magic en finale. Olajuwon a terminé deuxième de la ligue en marquant et en bloquant les tirs, huitième en rebond et neuvième en interceptions, puis a obtenu une moyenne de 33,0 points par match en séries éliminatoires.

Même Michael Jordan, qui était revenu aux Chicago Bulls à la fin de cette année, a convenu que Hakeem était devenu le meilleur joueur sur Terre. Avec le retour de la Jordanie prenant pleinement effet en 1995-1996, Houston ne réussirait pas à remporter un autre titre ni même à revenir en finale de la NBA.

Les blessures ont ralenti Olajuwon au cours des trois dernières saisons de sa carrière, mais le grand homme a pris sa retraite en 2002, digne de considération parmi les cinq meilleurs centres de l’histoire de la NBA.

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