Avons-Nous Besoin De Plastiques Biodégradables?

plastiques biodégradables, les plastiques et l'environnement

Dans le film classique de Frank Capra «It’s A Wonderful Life», Sam Wainwright encourage George Bailey à investir dans le monde passionnant des plastiques. « C’est la plus grande chose depuis la radio », dit Sam à George, « et je vous laisse au rez-de-chaussée. »

Nous ne pouvons qu’imaginer ce que Sam aurait pensé des plastiques biodégradables, ou comment il l’aurait présenté à son vieil ami lorsque les scientifiques ont découvert qu’ils pouvaient fabriquer des polyesters à partir de plantes à la fin des années 1980. Il aurait peut-être dit quelque chose comme: « C’est la plus grande chose depuis le PC. » Et c’était le cas, dans le concept, mais comme c’est souvent le cas avec les solutions «miracles», la réalité est rarement à la hauteur du battage médiatique.

Récapitulons tout d’abord la promesse du plastique à base d’acide polylactique (PLA), un polymère dérivé des sucres végétaux. Lorsque le géant agricole Cargill a développé l’APL, il a présenté deux avantages évidents. Tout d’abord, a soutenu Cargill, la matière première du polymère est le maïs, une récolte produite chaque année par des milliards de boisseaux. En d’autres termes, le PLA provient d’une ressource renouvelable, contrairement au plastique traditionnel, qui commence sa vie sous forme de pétrole à partir de combustibles fossiles au cours du processus de raffinage. Deuxièmement, le PLA se décompose en eau et en dioxyde de carbone lorsqu’il est exposé à des bactéries. Cela rend le plastique à base de maïs biodégradable, ce qui le rend beaucoup plus écologique.

Il s’avère que la production de PLA, contrairement au plastique traditionnel, a été meilleure du point de vue des combustibles fossiles. Parce que c’est un polymère biosourcé, il ne nécessite aucune huile comme matière première. Comparez cela aux emballages en plastique conventionnels, qui utilisent 200 000 barils de pétrole par jour aux États-Unis [source: Royte]. Elle ne demande pas non plus autant d’énergie – de l’énergie provenant de centrales électriques au charbon – à produire. Selon certaines estimations, la fabrication de PLA consomme 65% moins d’énergie que la production de plastiques conventionnels [source: Royte]. Cela signifie également moins de gaz à effet de serre et moins de contribution au réchauffement climatique.

Mais l’emballage à base de PLA nécessite un environnement contrôlé pour se décomposer. Les bactéries qui décomposent le plastique ne peuvent faire leur travail que si tout l’oxygène est éliminé et que les températures atteignent au moins 140 degrés Fahrenheit (60 degrés Celsius) pendant 10 jours consécutifs. Dans de telles conditions, le plastique se biodégradera en moins de 90 jours. Une décharge, cependant, ne peut pas remplir ces conditions. Une opération typique de compostage domestique ne peut pas non plus. Dans les deux cas, le PLA traîne aussi longtemps que le plastique à base de pétrole – 500 ans ou plus. Et le PLA qui arrive dans les centres de recyclage pose d’autres problèmes. Les recycleurs ne peuvent pas empaqueter le PLA avec du plastique traditionnel, ils le considèrent donc comme un contaminant.

Le plastique oxodégradable, un autre type de plastique biodégradable, n’est pas beaucoup mieux. Bien qu’il puisse être recyclé dans le cadre d’un flux normal de déchets plastiques, il est fabriqué à partir d’un sous-produit de pétrole ou de gaz naturel, de sorte qu’il repose toujours sur une ressource non renouvelable. Et, comme son nom l’indique, il se décompose mieux dans les environnements riches en oxygène fournis par les grands réservoirs de compostage industriels, des équipements que l’on ne trouve pas dans les décharges ou les cours arrière typiques.

Donc, étant donné la réalité des différents plastiques biodégradables, en avons-nous vraiment besoin? Dans leurs formes actuelles, peut-être pas. Mais cet état de fait n’indique pas nécessairement la forme du plastique biodégradable à venir. Dans l’intervalle, les programmes de recyclage pourraient être modifiés pour s’adapter au plastique biodégradable à base de maïs, peut-être élargi à un système de collecte de recyclage à trois bacs: un pour les plastiques traditionnels, un pour les plastiques biodégradables, qui serait livré à une installation de compostage commerciale, et un autre pour tout ce qui reste.

Cela peut ne pas sembler très excitant pour les entrepreneurs qui s’enrichissent rapidement comme Sam Wainwright, mais c’est un pas dans la bonne direction.